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Pourquoi ''soixante-dix'', ''quatre-vingts'', ''quatre-vingt-dix'' ?

On le dit souvent, la langue française n'est pas toujours des plus logique. Par exemple, de nombreuses personnes se demandent pourquoi l'on dit "soixante-dix", "quatre-vingts" et "quatre-vingts dix". Pour certains, cela devrait être septante, octante et nonante... Comme c'est le cas en Suisse par exemple. Mais alors pour quelles raisons a-t-on choisi cette formulation ? Nous avons étudié ce cas de plus près.

La façon de compter au Moyen-âge

Il faut savoir qu'au Moyen-âge, on avait coutume en France de compter de vingt en vingt. Aussi trouvait-on les formes vint et dis (30), deux vins (40), trois vins (60), etc. Saint-Louis fonda, par exemple, l’hospice des Quinze-vingts (des 300 aveugles). Ce système, dit "vicésimal", était utilisé par les Celtes et par les Normands. Il est possible que l’un ou l’autre de ces peuples l’ait introduit en Gaule. Ainsi seraient apparus les nombres de soixante-dix, quatre-vingts et quatre-vingt-dix.

À la fin du Moyen-âge, les formes concurrentes trente, quarante, cinquante, soixante se répandent victorieusement. Pourquoi l’usage s’arrête-t-il en si bon chemin ? Aucune explication n’est vraiment convaincante. Peut-être, tout simplement, a-t-on éprouvé le besoin de conserver la marque d’un ''calcul mental'' qui aurait été mieux adapté aux grands nombres (Soixante-dix : 70=60+10, quatre-vingts : 80=4x20 et quatre-vingt-dix : 90=80+10). Reste la part du hasard et de l’arbitraire, avec laquelle tout spécialiste de la langue sait bien qu’il lui faut composer...

L'arrivée de soixante-dix, quatre-vingts, quatre-vingt-dix

C’est au 17e siècle, sous l’influence de Vaugelas et de Ménage, que l’Académie et les auteurs de dictionnaires ont adopté définitivement les formes soixante-dix, quatre-vingts, quatre-vingt-dix au lieu de septante, octante, nonante. Il est à noter pourtant que les mots septante, octante, nonante figurent dans toutes les éditions du Dictionnaire de l’Académie française.

Encore conseillées par les Instructions officielles de 1945 pour faciliter l’apprentissage du calcul, elles restent connues dans l’usage parlé de nombreuses régions de l’Est et du Midi de la France, ainsi qu’en Acadie. Ils sont officiels en Belgique et en Suisse qui n'utilisent pas soixante-dix, quatre-vingts et quatre-vingt-dix. Rien n’interdit de les employer, mais leur emploi n'est pas courant en France.


Maintenant que vous savez pourquoi l'on dit 70, 80, 90, vous pouvez continuer à percer les mystères de la langue française. Apprenez pour quelles raisons on dit "en" France et "au" Canada, pourquoi A est la première lettre de l'alphabet ou encore pourquoi le "e" de femme se prononce "a".
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Vos commentaires sur ce Pourquoi

Eli a commenté cette question :
Je ne me suis jamais posé la question de savoir d'où venaient les nombres soixante-dix, quatre-vingt et quatre-vingt-dix. Il est plus logique, en effet d'utiliser septante, octante et nonante pour désigner soixante-dix, quatre-vingt et quatre-vingt-dix.

Chouette1 a commenté cette question :
Votre dernière phrase prétends que la forme septante, octante et nonante sont perçus en France comme "vieillis", je souligne que je suis Suisse et que la mon pays a été créé en 1291. Comme le cite le début de votre article en France c'était une coutume depuis le moyen-âge. Question : pourquoi celà n'a-t-il pas évolué ? En plus, petit rectificatif, en Suisse on ne dit pas octante mais huitante ce qui plus juste puisque l'on parle de huit. (sept = septante, huit = huitante, neuf = nonante). Pas plus difficile que ça. . . Anglais, Allemand, Italien Espagnol et bien d'autres comptent comme les Suisse et Belges ! Merci.

Bien réponu a commenté cette question :
On dit bien quadragenaire. Mais pas 50 ans du type: quante-dix ans. Jusqu'à 90. Ainsi de suite.
Je rigole, tous les Savoyads savent compter en CHF
Sutout pour l'emploi, l'essence et les clopes. . .

De Suisse

slt

Inès a commenté cette question :
Pour moi, ce sont soixante-dix, quatre-vingt et quatre-vingt-dix qui sont antiques.
Je suis belge, chez nous on dit septante et nonante pour désigner soixante-dix et quatre-vingt-dix. Et je trouve que les Belges feraient bien d'adopter huitante au lieu du vieux quatre-vingt-dix

Chaustier pascale a commenté cette question :
Quatre vingt ne s'écrit pas ainsi mais avec un s
car c'est quatre fois vingt: quatre vingts, en revanche quatre vingt un ou quatre vingt deux sans s

Meristel a commenté cette question :
Juste une précision : le système vicésimal (compter de vingt en vingt) vient du fait que l'on compte non pas avec seulement les dix doigts des mains mais avec les doigts et les orteils.

MC a commenté cette question :
On ne compte pas sur ses orteils mais quand on arrive à dix, on replie tous les doigts et on avance un pied.
Les gaulois sont classés parmi les celtes, ainsi que les italiens, les espagnols, les portugais, les britanniques d'avant diverses invasions, . . .

Erik surmont a commenté cette question :
Je suis Belge vivant en france et je refuse de parler comme les français , car nous avons raison septante , huitante comme en suisse et nonante
d’ailleurs les français sont obligés de garder la même racine quant ils disent septuagénaire et nonagénaire, une septantaine de personnes etc. . . ns les belges nous avons raison et nos amis Suisse aussi. Erik le belge

Theodora Besse a commenté cette question :
Pour moi, Hollandaise vivant en France, c'est simplement impossible de noter un numéro de téléphone qu'on me donne sur p. e. un répondeur. Imaginez-vous: 0497 99 78 94. Totalement incompréhensible, parceque j'entends: zéro, quatre, quatre, vingt, dix, sept, quatre, vingt, dix, neuf, soixante, dix, huit, quatre, vingt, quatorze et ça toujours avec une vitesse de TGV avec laquelle les Français parlent !

JPM a commenté cette question :
Je trouve ça charmant. Comme quoi on voit toujours midi à sa porte et cela démontre aussi que nous sommes tous des formatés. A par cela, je suis alsacien et j'ai jonglé avec l'allemand, et les différents dialectes germanophones pour travailler pendant 43 ans à Bâle. J'utilise autant huitante que quatre vingts mais je m'adapte à celui qui m'écoute.

Stefano de Lugano a commenté cette question :
Sans oublier huitante plus utilisé que octante a l'exception de Genėve qui utilise quatre-vingt

Jean-Claude Fagny a commenté cette question :
Je suis belge également et je trouve amusant quand un français nous regarde de travers quand on dit 'septante'. Jetez un oeil sur le langage des anglophones (mais non, de tous les autres languages !).

RICHARD a commenté cette question :
Un cordial bonjour de Wallonie à la France mais les Suisse sont plus logique que les Franco-Belge.

Jean-François a commenté cette question :
Il n'y à pas de "bonne logique" c'est juste une question de point de vue Octante comme Octobre vient du latin octo qui veux dire huit (alors huitante pourquoi pas). Septante de septem et Nonante de novem.
La langue doit-elle être "correcte" et suivre le latin ? Dans ce cas nous parlerions encore tous latin. Plus que logique certaines évolutions sont plutôt politique (et pratique).
Je suis belge et je me rend compte qu'avec le quatre-vingt on est aussi bizarre que les français finalement.

Mike a commenté cette question :
Bien sûr que c'est logique; dictez un numéro de téléphone : soixante dix - 60 10 ou 70 ?

Dzodzet a commenté cette question :
Quelques remarques:
- le terme octante est quasiment inusité (que ce soit en Suisse ou ailleurs)
- Selon certaines études (voir le site Le Français de nos régions, notamment), seulement certains cantons suisses utilisent le terme huitante (Vaud, Fribourg et Valais), alors que les autres utilisent quatre-vingts.

Daniel Malax a commenté cette question :
J'ai l'expérience en France d'avoir eu cet affront de ne pas parler correctement le français lorsque j'ai dit nonante-deux. J'ai répondu que soixante venait de sexaginta en latin, septante de septuaginta, octante de octaginta et nonante de nonaginta. Octo pour octogone, octopus.

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