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Pourquoi dit-on "allez à vau-l'eau" ?

Dès le XIIe siècle, aller "à val" ou "à vau" voulait dire ''en descendant le long, en suivant la pente de'', un vau n'étant pas le petit de la vache, pour ceux qui ont des soucis d'orthographe, mais une vallée (on retrouve d'ailleurs ce terme dans l'expression ''par monts et par vaux'').

Au moins jusqu'au milieu du XVIe, cette locution, utilisée entre autres par Rabelais, avait le sens très concret de ''suivre le fil de l'eau''.

C'est à partir de cette période que son sens abstrait commence à apparaître. On emploie d'ailleurs ''à val de route'' pour ''en déroute'' et ''être à vau l'eau'' pour désigner une entreprise qui fonctionne mal. Et entre le mauvais fonctionnement et la perte ou la faillite, il n'y a qu'un petit pas qui a vite été franchi.
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