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Pourquoi dit-on ''battre pavillon'' ?

Question posée par Franck T.

"Battre pavillon". En voilà une formule qui peut sembler bien étrange et dont le sens pourrait facilement nous échapper. Dans l'univers maritime, il existe de nombreuses expressions que nous ne comprenons pas toujours. Quand on ne fait pas partie de ce monde, il n'est pas aisé de saisir la signification de ces dernières. C'est donc pourquoi nous rédigeons un article à ce sujet aujourd'hui, en vous expliquant pourquoi l'on dit "battre pavillon".

Pavillon est un terme qui a de nombreux sens, ce qui ne facilite pas la compréhension de cette expression. Il peut s'agir d'une petite maison, de la partie évasée de la trompette (ou de tout autre instrument à vent) ou encore d'un drapeau. C'est cette dernière signification qui nous intéresse ici. En effet, "battre pavillon" renvoie à l'image de cet étendard, flottant en haut du bateau et fixé au mât. Ils sont placés à cet endroit pour que l'on puisse très vite reconnaître l'embarcation, savoir d'où celle-ci provient et s'il s'agit d'un ami ou ennemi.
Le mot "battre" lui est utilisé afin de figurer le drapeau qui claque au vent. En plein air, il semble gonfler par les bourrasques maritimes et s'agite ainsi en haut du bateau. On dit donc qu'il bat au vent.

Ces deux termes ont été placés ensemble, et ont formé l'expression "battre pavillon" qui est, au final, très imagée. On ne connaît pas l'origine de cette dernière, mais elle semble ancienne. On la retrouve dans des écrits du 18e siècle, mais il est fort possible qu'elle existait déjà auparavant.

Vous savez désormais pourquoi l'on dit "battre pavillon". D'ailleurs, connaissez-vous l'expression "mettre pavillon bas" ? Elle est très semblable à celle que nous venons de vous décrire. Vous pouvez également découvrir pourquoi l'on compte la vitesse des bateaux en nœuds !
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